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Científicos descubren una bacteria que se alimenta de metal

El microbio se alimenta del elemento y emplea el metal como fuente calórica

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El microbio se alimenta del elemento y emplea el metal como fuente calórica

Por EFE México.- Un equipo de expertos del Instituto de Tecnologí­a de California (Caltech) ha descubierto una bacteria que se alimenta de manganeso y que emplea el metal como fuente calórica, según publica este miércoles un estudio de Nature. Si bien se habí­a contemplado que esos microbios ya existí­an hace más de un siglo, ninguno se habí­a descrito hasta ahora. "Son las primeras bacterias encontradas que emplean manganeso como fuente de combustible", subrayó Jared Leadbetter, profesor de Microbiologí­a Medioambiental en Caltech. Junto con otro experto, el cientí­fico Hang Yu, Leadbetter subraya en el citado estudio que "un aspecto maravilloso de los microbios en la naturaleza es que pueden metabolizar materiales que parecen poco probables, como metales, produciendo energí­a útil a la célula". La indagación revela asimismo que las bacterias pueden utilizar el manganeso para convertir dióxido de carbono en biomasa, un proceso llamado quimiosí­ntesis. Anteriormente, los investigadores tení­an constancia de bacterias y hongos que podí­an oxidar el manganeso, o despojarlo de electrones, pero solo habí­an especulado con que esos microbios que aún tení­an que ser identificados podrí­an ser capaces de aprovechar el proceso para impulsar el crecimiento. Leadbetter llevó a cabo experimentos con un tipo ligero de manganeso, similar a la tiza, tras dejar a remojo en agua del grifo una jarra de vidrio manchada con esa sustancia en el lavabo de su oficina, antes de marcharse durante varios meses. A su regreso, se encontró la jarra recubierta con un material oscuro. "Pensé: ¿qué es esto? Y empecé a preguntarme si microbios que habí­an sido buscados durante mucho tiempo podrí­an ser los responsables, así­ que realizamos test de manera sistemática para averiguarlo", explicó el cientí­fico. Vieron que la capa negra que recubrí­a la jarra era manganeso oxidado generado por la bacteria recién descubierta que probablemente procedí­a del agua del grifo. "Hay evidencias de que familiares de esas criaturas residen en aguas freáticas, y una porción de agua potable de Pasadena se extrae de acuí­feros locales", dijo. El manganeso es uno de los elementos más abundantes que se hallan en la superficie de la tierra y cuando se oxida adopta la forma de sustancia oscura, común en la naturaleza. Leadbetter seí±ala que aunque se ha escrito mucho sobre sistemas de distribución de agua potable atascados por óxido de manganeso, "cómo y por qué motivo se generan esos materiales seguí­a siendo un enigma". "Claramente, muchos cientí­ficos han considerado que las bacterias que usan manganeso para extraer energí­a podrí­an ser las responsables, pero hasta ahora no habí­a evidencias disponibles que sostuvieran esta idea", apuntó. Los hallazgos ayudan a los investigadores a entender mejor la geoquí­mica de las aguas freáticas y se sabe que las bacterias pueden degradar sustancias contaminantes en las aguas, un proceso llamado biorremediación. Al hacerlo, varios organismos clave "reducen" el óxido de manganeso, lo que implica que donan electrones, de manera similar a cómo los humanos se sirven del oxí­geno del aire. Los cientí­ficos, según recuerda el análisis, siempre se han preguntado de dónde procede el óxido de manganeso. "Las bacterias que hemos descubierto lo pueden producir, por ello disfrutan de un estilo de vida que también sirve para suministrar a otros microbios lo que necesitan para llevar a cabo reacciones que consideramos son beneficiosas y deseables", remarcó. La investigación también es relevante para comprender los nódulos de manganeso -que son como bolas metálicas- que están en gran parte del fondo marino y en las que se encuentran concentraciones de metales raros. Según Woodward Fischer, profesor de Geobiologí­a en Caltech, el descubrimiento "rellena un agujero intelectual importante en nuestro entendimiento de los ciclos de los elementos de la Tierra" y aí±ade información a los diversos modos en los que el manganeso "ha moldeado la evolución de la vida en nuestro planeta".
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